Oso panda comiendo bambu

La caída del panda

A menudo se plantea como una crítica contra nuestro adorable amigo: “¿Por qué un oso enorme acaba dependiendo tanto del bambú como su principal fuente de alimento?”. Y tampoco bromean, el panda gigante obtiene más del 99% de su alimento en la naturaleza de la planta del bambú, sólo desviándose ocasionalmente para comer pequeños roedores, peces o huevos cuando se presenta la oportunidad.

Parte del encanto del panda gigante es, sin duda, su singularidad en el reino animal y una parte de ese carácter único es su total dependencia de uno de los alimentos más densos y exigentes que se puedan imaginar: el bambú.

En primer lugar, es importante poner en contexto cuánto bambú consumen realmente los pandas. Puede que pienses que disfrutas de tu comida, pero créenos cuando te decimos que el apetito de todos parece manso comparado con el amor de los pandas por el bambú.

Ya te oigo gritar: esto no tiene ningún sentido, ¿por qué los pandas comen estas cosas si hay tan poco beneficio para ellos? La respuesta sencilla es que el bambú está por todas partes en sus hábitats naturales, es un recurso alimenticio increíblemente abundante que vuelve a crecer rápidamente y que pocos otros animales utilizan.

  Árboles de bambú

¿Es el bambú el 99% de la dieta de los pandas?

8. Pero de vez en cuando comen algo más que bambú. La dieta del panda es vegetariana en un 99%, lo que incluye sobre todo raíces, tallos, brotes y hojas de bambú. Sin embargo, su sistema digestivo es el típico de un carnívoro, por lo que el 1% restante de su dieta puede incluir huevos, pequeños animales y carroña.

¿Es bueno para los pandas comer bambú?

Los científicos creen que los emblemáticos osos blancos y negros pasaron a comer bambú en parte porque es muy abundante y no tienen que luchar con otros animales para conseguirlo. El bambú es rico en fibra, pero tiene una baja concentración de nutrientes, por lo que los pandas tienen que comer de 20 a 40 libras de este material cada día sólo para sobrevivir.

Animal de oso panda

Las distintivas marcas blancas y negras del panda gigante tienen dos funciones: camuflaje y comunicación. La mayor parte del panda -la cara, el cuello, el vientre y la grupa- es blanca para ayudarle a esconderse en hábitats nevados. Los brazos y las patas son negros, lo que le ayuda a esconderse en la sombra.

La dieta del panda es vegetariana en un 99%, lo que incluye sobre todo raíces, tallos, brotes y hojas de bambú. Sin embargo, su sistema digestivo es el típico de un carnívoro, por lo que el 1% restante de su dieta puede incluir huevos, pequeños animales y carroña. También se sabe que los pandas buscan en las tierras de cultivo calabaza, alubias, trigo y comida para cerdos domésticos.

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Panda national geographic

Pero a diferencia de ti o de uno de tus amigos vegetarianos, los osos panda no vieron un día un documental y decidieron prohibir la carne en su dieta por razones éticas o de salud. Entonces, ¿cómo ocurrió? ¿Cuándo y por qué los osos dejaron de comer carne y empezaron a comer plantas?

Estas preguntas, que han ocupado la mente de los científicos desde que China empezó a prestar sus osos a los zoológicos occidentales tras la Revolución Comunista, estaban equivocadas, según un estudio realizado el 2 de mayo en la provincia china de Shaanxi y publicado en Current Biology.

Anteriormente, en lugar de basar su comprensión de la evolución de la dieta del panda en el consumo de nutrientes, los científicos se centraban en las clasificaciones de la dieta “carnívora” y “herbívora”, que se basan únicamente en el tipo de alimento o energía, y no en los nutrientes, consumidos.

Imagen: picture-alliance/dpa/ChinaFotoPressEn realidad, los científicos descubrieron que un análisis centrado en los nutrientes demuestra que el aparentemente misterioso cambio de corazón (o, más bien, de dieta) de los osos no es tan misterioso después de todo.

Bebés pandas

Científicos chinos han avanzado en la revelación de más detalles sobre los hábitos alimentarios de los pandas gigantes y por qué comen bambú en lugar de carne, aunque sus dientes y la construcción del tubo digestivo son similares a los de los carnívoros.

  Bosques de bambu

A pesar de tener unas características físicas más adecuadas para comer bambú, incluidos unos molares más desarrollados en comparación con otros carnívoros, así como una cabeza relativamente más grande, los pandas no pueden absorber energía digiriendo la celulosa tan bien como los herbívoros.

Sin embargo, digieren mejor el almidón que otros carnívoros, y suelen elegir la parte más almidonada de los bambúes para su consumo, según un estudio reciente realizado por Zhang Wenping, investigador de la Base de Investigación de la Cría del Panda Gigante de Chengdu.

Al analizar la materia fecal de los pandas gigantes, los investigadores descubrieron que éstos sólo pueden obtener energía del almidón, las hemicelulosas y la pectina de los bambúes. La razón por la que los pandas gigantes eligen los bambúes como alimento básico es que los bambúes, ampliamente distribuidos en la naturaleza, son fáciles de obtener para ellos, y contienen más almidón que otras plantas leñosas.

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